miércoles 28 de octubre de 2020
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Rosalind Franklin, la verdadera descubridora de la estructura del ADN

En los libros se debate el rol de la mujer en la ciencia, y cómo está subrepresentada en esta área del conocimiento. Con grandes exponentes del género masculino, muchos se preguntan qué lugar tuvo la mujer en la ciencia, si es que tuvo alguno. Con frecuencia escuchamos de Marie Curie y… nada más. ¿Existieron otras mujeres igual de ilustradas que ella?

fotografia51
La fotografía 51 muestra la estructura de doble hélice del ADN.

Hoy Rosalind Franklin estaría cumpliendo 93 años. Biofísica y cristalógrafa inglesa, Franklin es mejormente conocida por su trabajo sobre la estructura del ADN, que culminó con la famosa “fotografía 51″. Esta imagen encauzó el descubrimiento de la estructura de doble hélice del ADN, atribuido a Watson y Crick.
Es en este punto donde el revisionismo histórico empieza a otorgarle un poco de reconocimiento al fino trabajo de Rosalind. Y es que, en realidad, Watson y Crick utilizaron la fotografía 51 sin el conocimiento o la autorización de Franklin: la imagen les dio información crítica sobre la estructura del ADN que después les valió el premio Nobel en 1962.
La fotografía 51, que obtuvieron Rosalind Franklin y su alumno de tesis Raymond Gosling, la filtró Maurice Wilkins. Wilkins era colega de laboratorio de Franklin y entre los dos ocurrieron confrontaciones, exacerbadas por el choque de sus personalidades: él era tímido, y lento y calculador al hablar; ella, concisa e impaciente. Además, Wilkins, quien fue el primero en identificar los ácidos ribonucleios, no iba a permitir que Franklin fuera su competencia, especialmente cuando ella comprobó a partir de complejas técnicas que el modelo de ADN de éste era incorrecto.
¿Por qué Wilkins filtró el trabajo de Franklin? James D. Watson aborda esa cuestión en The Double Helix: A Personal Account of the Discovery of the Structure of DNA, la autobiografía que escribió acerca del descubrimiento de la estructura de doble hélice del ADN. Relata que él, Crick y el entonces futuro dos veces Nobel Linus Pauling compartían la misma idea equivocada: pensaban que el ADN tenía el esqueleto por dentro y las bases apuntaban hacia afuera. Watson y Crick ya sospechaban que esa hipótesis era errónea y, el 30 de enero de 1953, Watson fue al King’s College de Londres con la intención de decirle a Wilkins que todos juntos colaboraran antes de que Pauling se diera cuenta de su error.
4.0.1En vez de él, Watson encontró a Franklin en su laboratorio, quien no se impresionó por su mensaje. Sin embargo, sí se enfureció cuando Watson le dijo que ella no sabía interpretar sus propios datos, puesto que no podía entender cómo Franklin todavía no se había podido dar cuenta de que la estructura del ADN era claramente una hélice a raíz de las exposiciones y pláticas sobre el tema que hasta entonces ella había dado. Watson retrocedió, saliendo del laboratorio, y se encontró con Wilkins, que se había acercado al escuchar la conmoción; empatizando con él, Wilkins le mostró la fotografía 51. Esta imagen se la había entregado Gosling por instrucciones del director Sir John Randall, pues todo el material de investigación del ADN pertenecía a la institución. Ésta era una clara directa para Franklin ya que iba a irse a la Universidad de Birkbeck, y Randall pretendía que detuviera por completo todas sus investigaciones sobre los ácidos nucleicos. Así cambió la historia del ADN para siempre.
Largamente ignorada, finalmente empieza a otorgarse a Franklin el crédito del que siempre debió gozar; Watson y Crick apenas hacen una indirecta referencia hacia su trabajo en su investigación de 1953. Siendo mujer, científica y judía, tuvo que soportar la discriminación de sus colegas y el desprecio de su trabajo: Wilkins la tachó de “conflictiva” y “poco femenina”, pero no dudó en usarla para basar sus conclusiones su labor. Franklin, al contrario de Watson y Crick que no dudaban en tomar conclusiones apresuradas con base en su intuición, prefería desarrollar todo el trabajo experimental antes de poder interpretar la información obtenida. Por eso tomó la foto 51 como cualquier otra: sencillamente no era el momento de analizarla, puesto que los experimentos no habían terminado. Su espíritu luchador, sin embargo, la hizo seguir investigando y la llevo a ser también pionera en el estudio del virus del mosaico del tabaco y el virus del polio.
Rosalind Franklin poco a poco empieza a tomar su legítimo lugar en la historia, por mucho tiempo negado pero gradual y recientemente reconocido. Ella, junto a otras grandes de la ciencia, como Cecilia Payne y Rachel Carson, son mujeres que se enfrentaron al machismo imperante en la época que les tocó vivir y en el entorno en el que se desarrollaron, y que retaron la convención social de que el lugar de la mujer estaba en la cocina o con sus hijos.
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Fuentes:
Brenda Maddox (2002). The Dark Lady of DNA.
La Voz de Galicia (2013). Rosalind Franklin, la científica que impulsó el descubrimiento del ADN.
James. D Watson (1968). The Double Helix: A Personal Account of the Discovery of the Structure of DNA (1968).

Luis Butten
Luis busca compartir la fascinación que siente por entender el mundo que nos rodea, ofreciendo explicaciones científicas con un lenguaje accesible. Como diría Marie Curie: "Nada en la vida debe ser temido, solo comprendido". Con Biorígenes, desea precisamente eso: que todos temamos menos porque comprendemos más, puesto que no hay misterio tan oscuro sobre el que la luz de la razón no pueda brillar.

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