sábado 6 de junio de 2020
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¿Qué es un exoplaneta?

Cada mes descubrimos algo nuevo acerca de los exoplanetas. Biorígenes lo reporta continuamente en La ciencia esta semana. Sabemos que, desde 2006, existen ocho planetas en el Sistema Solar: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Si esos son los planetas que componen nuestro sistema planetario, entonces, ¿qué es un exoplaneta?
Un exoplaneta es un planeta que se encuentra fuera del Sistema Solar, es decir, un planeta que orbita una estrella distinta a nuestro Sol. Aunque en el universo deben existir miles de millones de millones de cuerpos celestes como estos, apenas hemos descubierto poco más de 1,700. La razón es que un exoplaneta solo puede ser detectado de manera indirecta, porque la luz de la estrella que orbita lo deslumbra, lo oculta. Así, la única manera de descubrir un planeta de este tipo es estudiando diminutas interacciones gravitacionales entre la estrella en cuestión y los planetas que viajan alrededor de ella.
Si bien es cierto que algunos todavía lamentan la “expulsión” de Plutón de la familia planetaria, también es cierto que desde 2006 hemos hecho descubrimientos increíbles al respecto de nuevos planetas en el universo. Por ejemplo, ahora sabemos que el Sistema Solar no es único entre el billón (o trillón, en el sistema estadounidense) de estrellas que existen en la Vía Láctea, y que 1/5 de las estrellas similares al Sol poseen un planeta de tamaño similar al de la Tierra en su zona de habitabilidad. ¡Eso quiere decir que existen 40 miles de millones de planetas, similares a la Tierra, donde podrían existir agua y vida tan solo en nuestra galaxia!

habitablezone

Una zona de habitabilidad es la región alrededor de una estrella que permite la existencia de agua líquida en la superficie de un planeta, en función de su tamaño y luminosidad. Para el caso del Sol, esa zona va de 0.95 UA a 1.37 UA. UA significa unidad astronómica y equivale a la distancia promedio entre la Tierra y el Sol: 149,597,870.7 kilómetros. Por lo tanto, estados en Facebook como el siguiente resultan ser completamente falsos (y la respuesta más larga, completamente cierta):

sunftcloser

Encontrar un exoplaneta con características similares a la Tierra (tamaño, rocosidad, con atmósfera), y dentro de la zona de habitabilidad de su estrella es hacia donde se dirigen actualmente la mayoría de los esfuerzos de los astrónomos que se dedican a este tema.
Fuentes:
BBC (2014). Extrasolar planets.
Kasting JF, Whitmire DP y Reynolds RT. (1993). Habitable zones around main sequence stars – Investigación publicada.
Sten Odenwald (2014). Exoplanets: The New Age in Planetary Science.
The Pennsylvania State University (2014). The Habitable Zone.

Luis Butten
Luis busca compartir la fascinación que siente por entender el mundo que nos rodea, ofreciendo explicaciones científicas con un lenguaje accesible. Como diría Marie Curie: "Nada en la vida debe ser temido, solo comprendido". Con Biorígenes, desea precisamente eso: que todos temamos menos porque comprendemos más, puesto que no hay misterio tan oscuro sobre el que la luz de la razón no pueda brillar.

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