viernes 10 de julio de 2020
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¿Qué causa los terremotos?

La Ciudad de México fue golpeada por un devastador terremoto el mismo día que rememoraba el del 19 de septiembre de 1985. Hace 32 años, el movimiento telúrico registrado fue de 8.2 grados en la escala de Richter. El de ayer fue de 7.1, y acontece a tan solo unos días de otro de la misma magnitud. Si a esto sumamos los huracanes Irma, Katia y José, a los que ahora se une María, parecería que los desastres naturales están a la orden del día. ¿Qué causa los terremotos? Primero veamos qué son.

¿Qué son los terremotos?

Un terremoto es un movimiento violento de la corteza terrestre, producido por la liberación de energía. También es conocido como sismo, seísmo, temblor, temblor de tierra o movimiento telúrico. La palabra proviene del latín “terra”, tierra, y “motus”, movimiento.

¿Qué causa los terremotos?

La Tierra está dividida en capas: corteza, manto y núcleo. El primer elemento, la corteza, se subdivide en más capas, conocidas como placas tectónicas. Las placas tectónicas han estado en movimiento desde el origen de nuestro planeta. Mientras unas suben, otras bajan. Y mientras unas se deslizan una al lado de la otra, otras chocan de frente, formando montañas. Este vaivén suele ser lento y casi imperceptible. Si por alguna razón no sucede, la energía se acumula hasta que llega a un punto de quiebre, liberándose en forma de ondas sísmicas. Esto es lo que causa los terremotos.

qué causa los terremotos - placas tectónicas
La liberación de energía reprimida en las placas tectónicas es lo que causa los terremotos.

Las zonas donde una placa tectónica ejerce presión contra otra se denominan fallas. Estas son las regiones donde suceden los sismos. La más famosa es la falla de San Andrés, en California. Esta es producto del deslizamiento de la placa Norteamericana contra la del Pacífico. Ahí, la presión acumulada es tanta que ya están apodando al siguiente terremoto “el grande”.

El hipocentro o foco es el punto exacto en el subsuelo donde se origina un terremoto. El epicentro es el punto en la superficie ubicado exactamente por encima del hipocentro. Aquí es donde el terremoto se sentirá con mayor intensidad. Naturalmente, se debilita progresivamente en la medida de que uno se aleja.

que es un terremoto - epicentro e hipocentro

¿Cómo se mide un terremoto?

La intensidad de cada movimiento telúrico se mide a través de un sismógrafo. Un sismógrafo es un instrumento que registra la magnitud de las vibraciones terrestres. Su fuerza o magnitud se mide con la escala de Richter.

La escala de Richter mide la energía sísmica liberada en cada terremoto. Sus puntos aumentan de forma logarítima en comparación con el anterior. Es decir, una magnitud de 4 no es del doble de 2, sino 100 veces mayor.

Desafortunadamente, los científicos no pueden predecir los terremotos. Hasta ahora, ha habido muchos intentos por lograrlo, pero ninguno ha sido exitoso. Con certeza, se sabe que en cualquier falla habrá uno, pero no se puede determinar cuándo. Además, hay quienes se preguntan si el clima o los animales pueden predecir un terremoto. Esas son cuestiones que aún se ignora si están o no relacionadas.

Fuentes:
USGS. The Science of Earthquakes.
Universidad da Coruña. ¿Qué es?.

Luis Butten
Luis busca compartir la fascinación que siente por entender el mundo que nos rodea, ofreciendo explicaciones científicas con un lenguaje accesible. Como diría Marie Curie: "Nada en la vida debe ser temido, solo comprendido". Con Biorígenes, desea precisamente eso: que todos temamos menos porque comprendemos más, puesto que no hay misterio tan oscuro sobre el que la luz de la razón no pueda brillar.

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