miércoles 3 de marzo de 2021
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¿Por qué Plutón ya no es un planeta?

Desde su descubrimiento, Plutón se vio plagado de cada vez más dudas. ¿Qué tan grande es? ¿Por qué su órbita es tan excéntrica? ¿Tiene satélites? ¿Realmente es un planeta? Debido a su lejanía y a los pocos medios para estudiarlo, casi siempre hubo más preguntas que respuestas. No fue sino hasta apenas 1978, con el descubrimiento de su luna Caronte, que pudieron hacerse las primeras estimaciones de su masa y, por consiguiente, de su tamaño. Todos el cuestionamiento alrededor de él culminó en 2006, cuando fue relegado de planeta a planeta enano. ¿Por qué Plutón ya no es un planeta?

¿Por qué Plutón ya no es un planeta?

Plutón fue descubierto en 1930 por el astrónomo estadounidense Clyde Tombaugh, siguiendo los trabajos iniciados por Percival Lowell. Clyde Tombaugh lo descubrió en la ubicación estimada del hipotético Planeta X. Tanto Tombaugh como Lowell, y muchos otros astrónomos de la época, creían que había un noveno planeta en el Sistema Solar, uno más allá de Neptuno, y que sería el responsable de que Urano y Neptuno se salieran de sus órbitas pronosticadas. De inmediato, el mundo celebró el crecimiento de nuestra familia planetaria.

Al principio se creía que era igual de grande que la Luna, y con el tiempo estos cálculos se fueron ajustando a la baja. En 1978, con el descubrimiento de su satélite Caronte, pudo determinarse que su masa era la de 0.0021 veces la de la Tierra y que tenía 2,400 kilómetors de diámetro. Si tomamos en cuenta que Mercurio tiene 4,880 kilómetros de diámetro, eso significa que Plutón era diminuto. Iniciando la década de los 2000, se empezaron a descubrir varios cuerpos en el Cinturón de Kuiper (un cinturón de asteroides y otros objetos que giran alrededor del Sol, más allá de la órbita de Neptuno): Quaoar, en 2002, Sedna, en 2003, y Eris, en 2005. Eris, teniendo tanta masa y siendo casi tan grande como Plutón, hizo que el debate cruzara el punto del no retorno.

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El descubrimiento de otros mundos congelados forzó a la UAI a repensar su definición de “planeta”.

Con la nueva definición de “planeta”, la UAI escogió tener 8 planetas en vez de 12

La Unión Astronómica Internacional (UAI), entonces, fue urgida a definir qué es un planeta con miras de la siguiente reunión en agosto de 2006, en Praga. Mientras que varios astrónomos proponían aumentar el número de planetas de 9 a 12, invitando a Ceres (un asteroide entre Marte y Júpiter) y a Eris al Sistema Solar, otros se oponían a ello. Finalmente, el día 24 de ese mes y el último de la conferencia, los miembros de la UAI declararon qué es un planeta.

Un planeta es un cuerpo celeste que

a) orbita alrededor del Sol,

b) tiene suficiente masa como para que su propia gravedad le dé una forma casi esférica, y

c) ha limpiado el trayecto de su órbita.

El tercer punto se refiere a que el cuerpo en cuestión ha expulsado cuerpos más pequeños de su órbita. Mientras que Plutón cumple con los primeros dos requisitos, no satisface el último puesto que comparte su órbita con otros miles de objetos del Cinturón de Cuiper. Así, Plutón inmediatamente pasó de ser un planeta a un planeta enano, categoría que comparte junto con Eris, Quaoar, Sedna y Ceres.

Iwan Williams, presidente del sistema de ciencias planetarias de la UAI, comentó que, de haber seguido la tendencia, para el final de esa década hubiera habido en el Sistema Solar 100 planetas. Así, la nueva definición de planeta y los varios descubrimientos que cuestionaron su posición como tal explican por qué Plutón ya no es un planeta.

Fuentes:
BBC News (2015). Why is Pluto no longer a planet?.
Universe Today (2015). Why Pluto is no longer a planet.

Luis Butten
Luis busca compartir la fascinación que siente por entender el mundo que nos rodea, ofreciendo explicaciones científicas con un lenguaje accesible. Como diría Marie Curie: "Nada en la vida debe ser temido, solo comprendido". Con Biorígenes, desea precisamente eso: que todos temamos menos porque comprendemos más, puesto que no hay misterio tan oscuro sobre el que la luz de la razón no pueda brillar.

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