lunes 16 de noviembre de 2020
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Las células inmortales de Henrietta Lacks

henrietta-lacksHenrietta Lacks fue primordial para la formulación de la vacuna contra la polio, la clonación, el mapeo genético, la ética biomédica y la virología, entre muchas otras facetas de la medicina moderna. Pero ella no era científica. De hecho, era una pobre mujer afroamericana, madre de cinco hijos. ¿Por qué se le reconoce en la ciencia? Porque, en 1951, antes de perder la batalla contra el cáncer cervical, se tomaron muestras de esas células cancerígenas… que todavía viven hoy.
Por lo general, es difícil cultivar células humanas porque viven tan solo unos pocos días. Sin embargo, cuando el doctor George Gey, de la Universidad Johns Hopkins, tomó células de Henrieta Lacks (bautizando el tubo que las contuvo como HeLa), descubrió un tipo de células cancerígenas que tenía una resistencia increíble. Estas células creían tan rápido que fue posible distribuirlas de manera gratuita a científicos de todo el mundo para que experimentaran con ellas, sin la autorización o conocimiento de Henrietta o su familia.

Las células inmortales de Henrietta Lacks

Al día de hoy, las células de Henrietta han vivido fuera de su cuerpo por 60 años: el doble de lo que vivieron dentro de él. Aunque ahora hay otras células humanas de larga duración que también se emplean en experimentos, las células HeLa fueron las primeras y continúan siendo las más populares. Si bien en los años 1950 el campo de la bioética apenas existía, hoy se ha vuelto a debatir sobre la privacidad de la familia Lacks. Por ejemplo, en 2013 se publicó el genoma HeLa sin que se haya obtenido previa autorización de su familia. Tras meses de negociaciones, se llegó a un acuerdo para que las investigaciones continúen, con una sola condición: los estudios deben promover el bien común de la humanidad, y los investigadores deben hacer lo necesario para asegurar la privacidad de los Lacks.
Fuentes:
Joanna Moorhead (2010). Henrietta Lacks: the mother of modern medicine.
Lisa Winter (2013). The Legacy of HeLa.

Luis Butten
Luis busca compartir la fascinación que siente por entender el mundo que nos rodea, ofreciendo explicaciones científicas con un lenguaje accesible. Como diría Marie Curie: "Nada en la vida debe ser temido, solo comprendido". Con Biorígenes, desea precisamente eso: que todos temamos menos porque comprendemos más, puesto que no hay misterio tan oscuro sobre el que la luz de la razón no pueda brillar.

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