viernes 23 de octubre de 2020
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La mujer en la ciencia: utilizada y olvidada

Rosalind Franklin es, probablemente, el caso más controversial de una científica trabajando y viviendo en “un mundo de hombres”. Su labor fue fundamental para el descubrimiento de la estructura del ADN; James Watson y Francis Crick lo emplearon sin su permiso o conocimiento y lograron tal hazaña. Ellos ganaron el Nobel, ella pasó al olvido. Si quieres saber más sobre la tensión entre su paciente y dedicado trabajo y las corazonadas desinformadas de Watson y Crick, puedes leer este post o también ver la película Life Story: The Race for the Double Helix, que puedes encontrar aquí.
Desafortunadamente, Rosalind Franklin no ha sido la única mujer que se ha enfrentado a la discriminación y al sexismo en su profesión por el solo hecho de no compartir el género de la mayoría. Si bien el de ella es, quizá, el caso más conocido, también existen otras científicas cuya labor ha sido trascendental para el desarrollo del conocimiento humano y que, sin embargo, han pasado al completo olvido. Cecilia Payne, Jocelyn Bell Burnell, Lise Meitner y Nettie Stevens son algunas científicas que, como Rosalind, fueron utilizadas por los hombres de sus épocas, apropiándose de sus descubrimientos, y que luego fueron olvidadas, ya que no recibieron del crédito que legítimamente les correspondía.
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[acc_item title=”Cecilia Payne”]
Cecilia Payne-Gaposchkin, astronomerCecilia Payne se convirtió en 1925 en la primera persona, hombre o mujer, en obtener un doctorado en astronomía de la Universidad de Harvard. Originalmente intentó obtenerlo en física, pero las autoridades educativas se rehusaron; entonces, prefirió estudiar astronomía. Su tesis, calificada como “la tesis de doctorado más brillante jamás escrita en astronomía” exploraba la composición de las estrellas en relación a la abundancia de hidrógeno y helio. Cecilia descubrió que el Sol estaba compuesto principalmente por hidrógeno. Su asesor de tesis, Henry Norris Russel, le dijo que no la publicara. Cuatro años más tarde, él repitió su trabajo llegando a las mismas conclusiones, lo publicó y ganó todo el mérito. Poco sirvió que reconociera a Payne en su trabajo: hoy nos dicen que el hidrógeno es el elemento más abundante del universo, pero omiten decirnos gracias a quién es que sabemos eso.
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[acc_item title=”Jocelyn Bell Burnell”]jocelynbbJocelyn trabajó con varios colegas en la Universidad de Cambridge para construir un radiotelescopio en 1967 mientras escribía la tesis de su doctorado en física de la misma universidad. Al observar el cielo nocturno, notó algo raro; al rastrear ese efecto se dio cuenta de que éste consistía en que la estrella en cuestión pulsaba con regularidad, al ritmo de 1 pulsación por segundo. Bautizada inicialmente como “Little Green Man 1”, u “Hombrecillo verde 1″, esa estrella fue definida años más tarde como una estrella de neutrones que rotaba rápidamente: Jocelyn había descubierto la primera estrella púlsar. Su asesor de tesis, Anthony Hewish, incluyó su propio nombre en el documento final: primero estaba el de él y, como coautora, seguía el de Bell. El premio Nobel y el crédito se los llevó él; a Jocelyn se la llevó el olvido.
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[acc_item title=”Lise Meitner”]
Lise_Meitner12Lise Meitner fue una física austriaca, y después sueca, que trabajó en radioactividad y física nuclear. Lise fue parte del equipo que descubrió la fisión nuclear, un logro por el que su colega Otto Hahn fue galardonado con el premio Nobel porque su nombre fue deliberadamente omitido de la investigación publicada. Meitner frecuentemente es mencionada como uno de los ejemplos más evidentes de los logros de una mujer científica siendo completamente ignorados por el comité Nobel, ya que se prefirió a sus compañeros de equipo varones. La fisión nuclear allanó el camino para la creación de la bomba atómica, proyecto en el que ella se negó a participar con la esperanza de que resultara imposible. Durante su vida recibió varias condecoraciones, y, si bien no volvió a trabajar sobre la fisión, siempre abogó por el uso pacífico de la energía atómica.
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[acc_item title=”Nettie Stevens”]
Nettie_StevensNettie Stevens es una de las primeras genetistas. Desde el inicio destacó en sus estudios, en los que siempre resultó ejemplar. Después de obtener su maestría en 1900, ingresó al Bryn Mawr College para continuar con sus investigaciones. En 1905 descubrió que diferencias observables en los cromosomas derivaban en diferencias físicas, por ejemplo, si un organismo es hembra o macho. También dedujo que un organismo será hembra si carece del cromosoma Y.
Thomas Hunt Morgan, jefe del departamento de biología, la minimizó diciendo que solo era “una técnica” en el obituario que le escribió tras su muerte en 1912. El trabajo de Stevens le permitió a Edmund Beecher Wilson determinar el sexo de un organismo mediante sus genes haciendo experimentos con la mosca de la fruta Drosophila melanogaster. Lo que no se menciona es que fue Nettie Stevens quien prácticamente trajo esa mosca al laboratorio de Wilson. En el mismo sentido, Morgan obtuvo el premio Nobel en 1933 por su Teoría Cromosómica de la Herencia, apoyada fundamentalmente en el comportamiento de los cromosomas sexuales observado por ella.
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Fuentes:
Biografías y Vidas (2013). Lise Meitner.
California State Polytecnic University, Pomona. Jocelyn Bell Burnell.
Centro Aragonés de Tecnologías para la Educación. Nettie Maria Stevens.
Newnham College (2004). Cecilia Payne-Gaposchkin (1900 – 1979).

Luis Butten
Luis busca compartir la fascinación que siente por entender el mundo que nos rodea, ofreciendo explicaciones científicas con un lenguaje accesible. Como diría Marie Curie: "Nada en la vida debe ser temido, solo comprendido". Con Biorígenes, desea precisamente eso: que todos temamos menos porque comprendemos más, puesto que no hay misterio tan oscuro sobre el que la luz de la razón no pueda brillar.

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